Atacama Desert
© Shutterstock
Veliki komet koji je eksplodirao iznad Čilea prije 12 000 godina, ostavio je za sobom čudne staklenaste stijene.

Stijenje slično uzorcima NASA-ine misije Stardust

Dan, danas je pustinjski prostor širine 75 kilometara posut neobičnim tamnim, staklenastim stijenjem koje je dugo vremena zbunjivalo znanstvenike. Novo istraživanje otkriva da su te stijene prilično slične česticama kometa koje je prikupila NASA-ina misija Stardust. Znanstvenici koji stoje iza ovog rada sada misle da su jedan ili više ogromnih kometa eksplodirali na nebu iznad ovog područja, uzrokujući tornada te spalivši travnati krajolik. Pored toga, raspršili su staklene čestice koje još uvijek sadrže minerale koji se inače nalaze samo u meteoritima.

"Ovo je prvi put da imamo jasne dokaze o staklu na Zemlji koje je nastalo toplinskim zračenjem i vjetrovima iz vatrene kugle koja je eksplodirala tik iznad površine", rekao je Pete Schultz, geolog sa Sveučilišta Brown u Rhode Islandu, u priopćenju. "Da bi imala tako dramatičan učinak na tako velikom području, ovo je morala biti uistinu velika eksplozija. Mnogi od nas su vidjeli bolidne vatrene kugle kako se vijugaju nebom, ali to su malene mrlje u usporedbi s ovim."

Schultz i njegovi kolege usporedili su čudno čileansko staklo, koje varira od tamnozelene do crne, s radom NASA-ine misije Stardust, koja je pokrenuta 1999. Stardust je posjetio komet pod nazivom Wild-2 kako bi uhvatio čestice njegove prašine, a svemirska letjelica isporučila je uzorke na Zemlju 2006. Radilo se o prvim netaknutim uzorcima kometne prašine izvan Mjesečeve orbite, navodi NASA.

Glass Deposits
© Brown University
Staklene naslage nalaze se koncentrirane u skupinama istočno od Pampa del Tamarugal, visoravni u pustinji Atacama.
Komet je eksplodirao u letu

Schultz i njegovi suradnici prikupili su 300 komada čudnog staklenastog stijenja za analizu. Osim toga, tim je izrezao tanke, polirane kriške od 20 uzoraka za proučavanje pod mikroskopom. U svim tim kriškama, istraživači su pronašli desetke zrna i fragmenata koji nisu odgovarali samom području. Te anomalije uključivale su mineral zvan troilit, koji se obično nalazi u meteoritima te raspadnute cirkone koji sugeriraju da su uzorci dosegli temperature veće od 1670 stupnjeva Celzijusa.

Desert Minerals
© Brown University
Analiza uzoraka otkrila je mineralogiju u skladu s kometnim podrijetlom.
Druge osobine koje su istraživači primijetili nisu isključive za meteorite, ali su prilično česte u svemirskom kontekstu i podudaraju se s onim što su znanstvenici vidjeli u meteoritima i uzorcima Wild-2. "Ti minerali su ono što nam govori da ovaj objekt ima sve oznake kometa", rekao je u istoj izjavi Scott Harris, planetarni geolog iz znanstvenog centra Fernbank u Atlanti i koautor nove studije. "Imaju istu mineralogiju kakvu smo vidjeli u uzorcima Stardusta i to je stvarno snažan dokaz da gledamo rezultat eksplozije kometa."

Osim toga, istraživači su primijetili znakove dramatične prošlosti na staklu, koji pokazuju "klizanje, struganje, uvijanje, kotrljanje i preklapanje (u nekim slučajevima, više od dva puta)", napisali su znanstvenici u radu. Znanstvenici su tijekom godina razmatrali druge scenarije kako bi objasnili čudno staklo. U to su vrijeme u regiji bile oaze i travnate močvare, pa su neki sugerirali da su ogromni požari mogli otopiti pješčano tlo i formirati staklenaste stijene.

Starost oko 12 000 godina

"Usprkos ožiljcima od eksplozije, sve dosad nismo imali dovoljno dokaza da zaključimo da su uistinu povezani s eksplozijama u zraku", rekao je Schultz. Znanstvenici još ne mogu precizno datirati staklenaste stijene, iako druga istraživanja o ovom fenomenu sugeriraju da su stijene nastale prije između 12 300 i 11 500 godina.

Ono što je interesantno jest da su se upravo tada ostaci velikih sisavaca poput konja prestali pojavljivati ​​u fosilnim zapisima. Znanstvenici smatraju da su otprilike tada ljudi počeli graditi naselja u sjevernom Čileu - iako trenutno ne postoji način da se zna jesu li ta tri događaja povezana. "Prerano je reći je li postojala uzročna veza ili ne, ali ono što možemo reći je da se ovaj događaj dogodio otprilike u isto vrijeme kada mislimo da je megafauna nestala, što je intrigantno", rekao je Schultz. "Također postoji šansa da su tome zapravo svjedočili rani stanovnici, koji su tek stigli u regiju."

Izvori:

Peter H. Schultz, R. Scott Harris, Sebastián Perroud, Nicolas Blanco, Andrew J. Tomlinson; Widespread glasses generated by cometary fireballs during the late Pleistocene in the Atacama Desert, Chile. Geology 2021; doi: https://doi.org/10.1130/G49426.1

Bartels M. (4. studenog 2021.), Massive comet exploding over Chile 12,000 years ago may have created strange glassy rocks, Space.com (pristup 12. studenog 2021.)