Par snimljenih galaksija nalazi se oko 60 milijuna svjetlosnih godina od Zemlje i na samom je početku procesa spajanja zbog čega izgledom podsjeća na leptira.
galaktički leptir
© International Gemini Observatory/NOIRLab/NSF/AURA
Nova slika snimljena teleskopom Gemini North na Havajima otkriva par spiralnih galaksija u interakciji – NGC 4568 (dolje) i NGC 4567 (gore) – na početku procesa spajanja
Galaktički par u procesu stapanja

Teleskop Gemini North na Havajima snimio je nevjerojatnu sliku koja prikazuje dvije spiralne galaksije u procesu sudaranja i spajanja. Galaktički 'par' sastoji se od dvije galaksije - NGC 4568 i NGC 4567 — također poznate kao galaksije leptira zbog oblika dvostrukog režnja koji uzrokuje njihova interakcija.

Nalaze se oko 60 milijuna svjetlosnih godina od Zemlje u zviježđu Djevice i nakon završetka sudaranja i spajanja formirat će potpuno novu eliptičnu galaksiju (pretpostavlja se u sljedećih oko 500 milijuna godina).

Snimka 'galaktičkog leptira' i zašto je važna

Nova slika posebno je važna jer znanstvenicima pomaže shvatiti kako će za oko 5 milijardi godina izgledati 'sudar' naše galaksije - Mliječne staze - i susjedne nam Andromede. Naime, već dugo znamo da se naša galaksija približava Andromedi, a u ovom procesu postoji mogućnost da će i naše Sunce, kao i cjelokupni Sunčev sustav, biti potpuno 'razbacani' unutar novonastale galaksije (popularno zvane Milkdromeda, kao kombinacija imena obiju galaksija).

Slika prikazuje ranu fazu galaktičkog spajanja - jednog od općenito najspektakularnijih događaja u svemiru, a svakako jednog od najnevjerojatnijih za promatrati iz daljine. Na slici su vidljive dvije galaksije koje se počinju spajati i međusobno prožimati gravitacijskim djelovanjima. Središta galaksija NGC 4568 i NGC 4567 udaljena su oko 20 000 svjetlosnih godina, što je otprilike tri četvrtine udaljenosti između Zemlje i srca naše galaksije, Mliječne staze.

Život i smrt zvijezda

Izvorni spiralni oblici obiju galaksija još su uvijek jasni na slici, ali kako spajanje bude napredovalo tako će se 'kraci' gubiti i vremenom biti potpuno uništeni. Točnije, galaksije će izgubiti svoje spiralne strukture jer njihove gravitacijske sile pokreću intenzivne nalete stvaranja zvijezda. Tijekom milijuna godina - koliko će se galaksije okretati jedna oko druge i prožimati - iz svake će se galaksija 'izvlačiti' plin i zvijezde, a ovaj će proces miješanja trajati sve dok se ne stvori jedna eliptična galaksija.
Galaksija Messier 89
© NASA
Galaksija Messier 89
Kada se nova galaksija stabilizira 'gorivo' za formiranje zvijezda - hladni, gusti oblaci plina i prašine - bit će već potrošeno ili izbačeno iz onoga što je ostalo od galaksija pretka, završavajući razdoblje brzog rađanja zvijezda. Kombinirajući računalne simulacije s promatranjima galaktičkih spajanja poput onog između NGC 4568 i NGC 4567, istraživači su otkrili da spajanja galaksija tvore glatke i beznačajne eliptične galaksije.

To znači da će rezultat procesa spajanja NGC 4568 i NGC 4567 vjerojatno biti galaksija nalik na njihovog 'stariji susjed' - galaksiju Messier 89. Ova drevna galaksija sada proizvodi minimalno zvijezda, tj. uglavnom se sastoji od starijih zvijezda male mase i drevnih, čvrsto povezanih džepova od desetaka tisuća do milijuna zvijezda koji se nazivaju kuglasti skupovi (eng. globural cluster).

'Uhvaćena' i supernova

Slika - inače nastala na temelju podataka prikupljenih tijekom 2020. godine - također prikazuje supernovu, svijetlu kozmičku eksploziju izazvanu smrću masivne zvijezde. Supernova, označena kao SN 2020fqv, prvi je put primijećena 2020. godine i pojavljuje se na slici kao svijetla točka smještena u središtu jednog od spiralnih krakova NGC 4568, galaksije na dnu slike.
galaksija
© International Gemini Observatory/NOIRLab/NSF/AURA
Svijetla mrlja unutar galaksije NGC 4568 predstavlja moćnu supernovu, SN 2020fqv
Posljedice eksplozije prvo je uočio svemirski teleskop Hubble te je izazvala oduševljenje znanstvenika jer su snimke omogućile neposredan uvid u posljednje trenutke života zvijezde.