raketa
© DARPA
Umjetnički dojam o svemirskoj letjelici DRACO, koja će imati novi nuklearni termalni raketni motor
Američka svemirska agencija objavila je u utorak da oživljava partnerstvo iz 1960-ih s Agencijom za napredne obrambene istraživačke projekte (DARPA), s ciljem razvoja svemirskog broda na nuklearni pogon za putovanje na Mjesec i Mars.

"NASA će raditi s našim dugoročnim partnerom, DARPA-om, na razvoju i demonstraciji napredne tehnologije nuklearnog termalnog pogona već 2027. godine", rekao je administrator Bill Nelson, dodajući da će dvije agencije "zapaliti budućnost, zajedno".

Dok će NASA-ina Direkcija za misiju svemirske tehnologije (STMD) biti zadužena za "tehnički razvoj nuklearnog termalnog motora", istraživačka podružnica Pentagona bit će glavni izvođač radova za razvoj reaktora i motora. Buduće plovilo nazvano je demonstracijska raketa za agilne cislunarne operacije ili DRACO.

NASA i DARPA se nadaju da će imati "demonstraciju u svemiru" svemirskog broda i motora "već 2027."

Direktorica DARPA-e Stefanie Tompkins napomenula je da dvije agencije imaju "dugu istoriju plodne saradnje", od rakete Saturn V koju je koristio mjesečev program Apolo iz 1960-ih do dopune goriva u satelitima u modernim vremenima.

Program DRACO omogućit će "napredak u svemirskoj tehnologiji" u domeni koja je "kritična za modernu trgovinu, naučna otkrića i nacionalnu sigurnost", dodao je Tompkins.

Nuklearni termalni motor koristio bi fisijski reaktor za zagrijavanje tekućeg goriva, u procesu "tri ili više puta efikasnijem od konvencionalnog kemijskog pogona", navodi NASA. Iako su prošle decenije otkako je NASA posljednji put pokušala razviti takav motor, "skorašnji materijali u avio-svemirskom radu i inženjerski napredak omogućavaju novu eru svemirske nuklearne tehnologije", rekao je Jim Reuter, pomoćnik administratora STMD-a.

Projekat Orion, zajednički poduhvat NASA-e i DARPA-e 1960-ih, predviđao je svemirski brod pokretan usmjerenim eksplozijama fisijskih bombi. Kako bi dobio vojno finansiranje, projekt je također pokušao razviti "svemirski bojni brod", orbitalnu platformu za nuklearne projektile, za Pentagon.

Orion je napušten i iz praktičnih i iz pravnih razloga. Ugovorom o djelomičnoj zabrani testiranja iz 1963. godine zabranjeno je testiranje atomskog oružja u svemiru, dok je Ugovorom o svemiru iz 1967. godine zabranjeno raspoređivanje bilo kakvog oružja za masovno uništenje u zemljinoj orbiti i šire.